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Amazon智能音箱Echo两周年:它才是智能家庭生活的未来

Amazon智能音箱Echo两周年:它才是智能家庭生活的未来

发布时间:2016-11-10

2014 年 11 月 6 日,亚马逊在官网低调地宣布了一款名为 Amazon Echo (下文或简称 Echo)的家庭智能音箱;没有发布会,更没有亚马逊 CEO 杰夫·贝索斯的站台,Echo 的问世远远不如 Fire Phone 发布之时那么风光。

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贝索斯为 Fire Phone 站台

整整两年过去了,Fire Phone 早已死去,而 Echo 和它内置的智能语音助手 Alexa 却越来越受欢迎。2015 年,Amazon Echo 一举占据整个音箱市场销量的 25%,比 2014 年增加了 1200%。

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图自:businessinsider

而据研究机构 CIRP 的统计,截至 2016 年 4 月,Amazon Echo 的销量已经突破 300 万台。

失败是成功之母

关于 Echo 研发背后的故事,有这样一个桥段:

一开始固执的贝索斯想把它命名为 Amazon Flash,但后来在研发团队的坚持之下,贝索斯妥协了,Flash 最终变成了 Echo。

Echo 的研发起自于 2011 年,当时它是亚马逊硬件研发中心 Lab126 的 D 项目。不过在 Echo 发布之前,亚马逊最重要的产品却是 B 项目 Fire Phone。

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Lab126 研发出的产品

2014 年 7 月,当 Echo 还正处于开发冲刺阶段时,Fire Phone 在万众瞩目中出现在亚马逊的发布会上 ,一时间风头无两。颇具戏剧性的是,不久之后 Fire Phone 就宣告失败了。

在此之后,亚马逊才将所有的重心转移到 Alexa 和 Echo 上来。

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图自:YouTube

据负责 Alexa 机器学习的首席科学家 Rohit Prasad 说,Alexa 的灵感来源是《星际迷航》中的计算机;受前者启发,亚马逊想创造一种全新的计算机交互体验:

脱离于屏幕之外,更接近于人类之间的正常语音交流。

于是,在 Fire Phone 失败之后,Echo 开始承载起亚马逊下一个野心勃勃的梦想。

正如后来我们所看到的那样,Echo 的最终形态是一个可以进行语音输入和语音输出的智能音箱,它根本没有配备显示屏。这就意味着,Echo 所有的工作都要通过语音交互来实现。

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如今,通过语音交互,Echo 已经能够实现包括播放音乐、设定闹铃、查询信息、Uber 打车、一键下单、在线订购披萨、控制开关等多方面的功能。

语音识别

今年 Code 大会上,在与 Recode 联合创始人莫森博格的一场深度对话中,贝索斯提到亚马逊将大力发展人工智能业务;而目前已经内置在 Echo 智能音箱中的 Alexa 语音助手,很有可能将会成为亚马逊的第四项支柱业务。

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图自:recode

其实亚马逊智能语音助手最初的名字是 Echo,后来在 2015 年 8 月,为了与音箱本身相区分,Echo 更名为 Alexa,与亚马逊旗下的一个网站分析工具同名。

由于语音是 Alexa 唯一的交互方式,所以对于语音识别、语义分析等方面的技术要求极为严格。为此,亚马逊先是从老牌语音识别公司 Nuance 挖来了一大批人才,后来又收购了两家致力于语音技术的创业公司 Yap 和 Evi。

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截至今年 6 月,亚马逊从事 Echo 项目的团队成员超过 1000 人。

在 Echo 的研发过程中,有一个较为棘手的问题是如何在家庭场景中实现让 Echo 进行语音识别。这里所说的语音识别不是简单地知道人们在说什么,而是在声音嘈杂的家庭场景下,如何分辨出人们是否在对 Echo 讲话。

这听起来似乎很简单,但 Echo 团队却调用了亚马逊积累已久的机器学习技术,专门写出了一个算法软件,才最终解决这个问题。

问题解决之后,Echo 的语音识别功能可谓强悍。以下面这个场景为例:

在一个播放着摇滚音乐(或者有人在谈话)的房间里,用户如果说出了 Alexa 这个词汇,即使很吵闹,即使人耳也听不清楚,Echo 会通过算法,自动对房间中的诸多杂音进行识别和屏蔽,以实现对 Alexa 这个唤醒词汇的敏感反应。

关于 Echo 在家庭语音识别中的效果,可以通过下方的音轨来试听;前半部分是人耳听到的效果,后半部分是 Echo 音箱能够感知到的声音效果。

智能音乐服务

作为一款音箱,Echo 首先要做到的是播放音乐。

一开始,Echo 音箱只能支持亚马逊自己的曲库;但显然是不够的。后来,顺应用户的呼声,Echo 又增加了对 Pandora、Spotify 等音乐提供商的支持。

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Amazon Echo 开始支持 Spotify

除了对音乐内容的涵盖,亚马逊也针对 Echo 音箱探索出了一项全新的智能音乐服务。

2016 年 10 月,亚马逊推出了一个包月价格为 9.99 美元的音乐服务 Amazon Music Unlimited,这项服务针对 Prime 会员的优惠价格是 7.99 美元。但是,针对 Echo 用户,这项服务不仅在价格上低至 3.99 美元,在功能上也与 Alexa 实现了完美结合,从而显得更加智能化。

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Amazon Music Unlimited 价格表

在订阅 Amazon Music Unlimited 音乐服务之后,Echo 用户能够直接通过语音来选择音乐;但是,选择方式不仅仅是歌手名字、专辑名称、音乐风格那么简单。

通过 Alexa 智能助手,Echo 能够对音乐的年代、音乐歌词片段、音乐表达的情绪进行识别。一个典型的例子是,如果用户对 Echo 说播放 “80 年代之后 U2 乐队的音乐”,Echo 就能够按照要求自动响应。而且用的人越多,Echo 就会越智能。

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Echo 的智能音乐服务

除了音乐,亚马逊还在 Echo 上整合了自家另外一项基于音频的服务,也就是有声读物 Audible;通过 Echo,用户就可以听书了。

智能家居和第三方开发者

在 Echo 的改进过程中,亚马逊一直非常注意聆听用户的声音。在发售初期,亚马逊只邀请了一小批 Prime 会员来试用 Echo,当然这批用户需要给出反馈意见。后来直到 2015 年 7 月,Echo 才正式开放购买。

事实证明,这种方式非常有效,而且有了意想不到的收获。

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本来,在 Echo 团队最初的产品规划中,他们并没有打算让 Alexa 来控制家庭中的灯、风扇等电器设备;在 Echo 最初发布时的介绍视频中,这项功能根本没有被提及。

但是通过早期用户的反馈,Echo 团队发现消费者对这项功能很感兴趣,而且它正好契合了智能家居的发展趋势。

于是,2015 年 6 月,亚马逊推出了语音服务 Alexa 的开发包,正式开放 Echo。设备制造商可以利用亚马逊提供的 Alexa API,让自己生产的设备能够支持 Alexa。

同时,亚马逊在自家电商网站上开辟出一个名为 Alexa 智能家居的板块,所包含的设备包括灯泡、电风扇、空调、摄像头等。

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可以支持 Alexa 的家庭电子设备

如今,Alexa 已经初步成为一个可以控制其他家庭设备的交互中枢。

除了智能家居,亚马逊还为许多第三方开发者提供了开发工具,以方便它们将设备和服务整合到 Alexa 的人工智能技术中。

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Alexa API

不过,这些第三方开发者还需要解决的问题是,如何让它们的服务完全通过语音交互的方式实现,毕竟现在的主流交互方式依然是 GUI(图形交互界面)。

虽然如此,许多开发者还是看到了 Echo 在交互方式上的创新之处,并纷纷参与其中,其中一个典型的例子是 Uber。

今年 2 月,Echo 增添了一项新功能;用户可以直接通过语音来让 Alexa 叫一辆 Uber 汽车,整个过程中用户完全无需掏出手机。当然,要激活 Uber 功能,用户还需要提前设置。

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图自:uber

有数据显示,Alexa 智能助手所支持的第三方服务数量已经从 2015 年 9 月的区区 14 个增加到了 2016 年 5 月的 950 个。

Amazon’s Choice

2016 年 3 月,在 Echo 音箱的基础上,亚马逊又推出了 Tap 和 Dot 两款内置 Alexa 的硬件;前者更像是 Echo 的廉价版,而 Dot 则是将其他扬声器智能化的产品。

如此一来,亚马逊智能音箱的产品线得到了大大丰富。

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Amazon Echo Family

虽然如此,靠售卖这些硬件来赚钱并不是亚马逊的主要目标。正如 Kindle 的任务是卖电子书那样,Echo 的长远任务同样也是让用户在亚马逊上买买买,而且不仅仅是音乐服务和 Audible。

这里其实说的就是 Alexa 的语音下单功能。关于这个功能,一个典型的使用场景是:

如果用户已经在亚马逊网站上买过东西,那么他们可以很轻松地通过 Echo 来下单购买已购列表中的商品;这几乎一种天衣无缝的体验。

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通过 Alexa 来下单

但如果是一件新的商品,通过 Alexa 下单就变得非常复杂了。用户肯定不愿意花太长时间听 Alexa 一个个报出可以购买的商品;而且在一些情况下,用户甚至不知道他们要买的东西的名字,

这实际上就是 Alexa 的短板所在。它还并不能充分理解和满足用户的购物需求,尤其是当用户需要在多项商品中进行挑选的时候。

按照 Echo&Alexa 产品总监 Reid 的说法:

在语音交互之下,用户只需要一到两个选项。人们并没有足够的耐心听 Alexa 报出三个或三个以上的产品。

Echo 团队给出的解决方案是,对于那些可以被归类的同质化产品(比如说电池),亚马逊通过算法直接挑出其中的一个提供给用户,并命名之为 Amazon’s Choice。

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Amazon’s Choice

不过,如果是某些严重依赖个人主观审美喜好的商品(比如说衣服),Alexa 还是很难应付。

目前亚马逊仍在不断改进 Alexa 的购物体验。按照 Prasad 的说法:

在印度,人们总是去同一个商店找同一个售货员来买东西,他们之间已经形成了一种信任关系。我们也想通过我们的语音购物助手与用户建立这种关系。这里所涉及到的不仅仅是技术问题。

你投谁一票?

为了让语音交互显得更加自然,亚马逊在发布 Alexa 和 Echo 之前,已经对 Alexa 的发音进行了多番调教,使其听起来更接近于人声。

但在发音之外,Alexa 还要面临更大的挑战。许多用户把 Alexa 当成一个真实的人,并问它一些超出团队预期之外的问题。

比如说,有超过 13000 个用户向 Alexa 提出关于美国大选的问题:

你投谁一票?

Alexa 的回答是:

我的云服务里没有投票站,只有 0 和 1。

为了让 Alexa 更加擅长语音交流,亚马逊开始寻求大学生的帮助。今年 9 月,亚马逊发布了一个名为 Alexa Prize 的年度竞赛奖项,鼓励美国的大学生们来开发能够针对特定话题聊天超过 20 分钟的机器人,获胜者将获得亚马逊提供的 250 万美元奖金。

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Amazon Prize

亚马逊之所以这么做,也许是因为感受到了来自于竞争对手 Google Home 的挑战。

在 2016 年的 Google I/O 大会上,Google 宣布推出基于人工智能的家庭智能音箱 Google Home;很明显,Google Home 就是为了与 Amazon Echo 竞争而来。

更重要的是,Google Home 内置的人工智能语音助手 Google Assistant,在会话聊天和信息检索方面的能力不可小觑。

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Google Home

而且有消息称,苹果似乎也在计划推出一款与 Echo 类似的产品;而微软三星等其他公司似乎也想要参与到这场语音交互的大战中来。

Google Home 的入局虽然对 Amazon Echo 来说是一个重大挑战,但这也反过来也能够证明,在家庭智能音箱领域,亚马逊已经成为一个事实上的引领者。

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这种以家庭为使用场景、以人工智能为技术支撑、以语音为交互方式的智能音箱,很有可能成为继智能手机之后的另一款热门的消费级科技产品。

在谈到竞争对手和 Echo 的未来时,亚马逊强调说:

我们并不是非常在乎其他公司的动向,我们有自己的路线图;未来 Echo 将会为用户提供更多的功能。我们坚信有 90% 的可能性解决技术难题,并将最终创造一个全新的产品种类。

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