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HTC和Valve:跨越太平洋的牵手

HTC和Valve:跨越太平洋的牵手

发布时间:2016-08-16

转载自知乎专栏文章

作者:王寒

提到HTC,大家第一时间想到的应该就是它的智能手机和平板电脑。当然,如果对IT行业比较熟悉的人可能还会知道HTC的董事长王雪红是台湾“经营之神”王永庆的女儿。如今很少人还记得它的中文名宏达电子,这是一家位于台湾的手机与平板电脑制造商。

HTC于1997年成立,最开始的主营业务是为其它手机和PDA做代工生产,是个标准的台湾OEM企业。在累积了多年的代工生产经验和拥有足够雄厚的资金实力后,HTC在2007年开始生产自主品牌的手机,并很快让这个品牌红遍神州大地,甚至在全球都有一定的知名度。但是进入智能手机时代之后,HTC的发展道路并不顺畅,从2011年至今,HTC的股价已经狂跌90%。而到2015年4月,HTC智能手机的市场份额也才勉强维持在7.2%,与最初的雄心壮志相比不值一提。直到2015年10月,沉寂已久的HTC在纽约发布了高仿iPhone的HTC One A9。女强人王雪红用近似山寨的手法操作一个国际品牌的新产品,兵出险招几乎置之死地。虽然在短期内吸引了不少的眼球,但却被欧美的同行们疯狂吐槽。无论是在资本市场还是在零售市场,HTC一时间似乎成了人们唾弃的对象。

看起来HTC注定要走向灭亡,真的是这样吗?曾经失败过一次的王雪红并不这么想,别忘了她也是威盛电子的董事长。作为虔诚的基督教徒,王雪红相信要成功就得做最困难的事。她还坚信一点,那就是”凡事应尽人事,知天命。“

2015年3月20日,王雪红宣布出任HTC的CEO,而原CEO周永明将专注于面向未来的产品和技术研发,出任HTC Future Development Lab的领导者。这一切都给未来的某个重大事件埋下了伏笔。

姑且先不谈王雪红女士打算如何力挽狂澜拯救HTC于水火之后,让我们把视线从宝岛台湾转移到万里之遥的太平洋彼岸游戏公司Valve

说到Valve这家公司,即便是游戏玩家都可能有点茫然。不过如果说起Valve旗下的几款经典游戏,相信大部分的玩家都不会陌生。1996年,前微软雇员Gabe Newell和Mike Harrington共同创办了Valve,公司总部位于美国华盛顿州的贝尔维尤市,也就是大家比较熟悉的西雅图市东面的一个城市。

Valve曾开发过几款非常经典的游戏,比如半条命,反恐精英,传送门,军团要塞,求生之路,还有Dota2(刀塔2)。除了游戏,Valve还有自家开发的Source 2(起源)游戏引擎,一个游戏社区和购买平台Steam,甚至还有运行自家SteamOS系统的游戏主机

关于Valve的传奇历史其实有很多故事可以讲,但是因为本书关注的是虚拟现实,所以只好忍痛割爱,重点说说HTC和Valve因为虚拟现实而联姻的故事。

2015年2月的GDC(游戏开发者大会)上,群英荟萃,众彩纷呈。OculusSony都把自家的虚拟现实头戴设备拿出来显摆。但是万万没想到,最终大出风头的既不是已经获得Facebook加持的Oculus Rift,也不是受到索饭们热捧的Sony Morpheus(后来改名为Sony Playstation VR),而是Valve突然拿出来的一套所谓SteamVR硬件系统。2015年2月23日,Valve正式宣布了Vive的存在。而在紧接着的3月1号全球移动世界大会上,HTC则正式揭开了这款名为ViveVR头戴设备的神秘面纱。

图-HTC Vive设备支持用户在房间的指定范围内行走

比起HTC的日暮西山,其实Valve在这几年活得非常滋润,甚至有拳打微软,脚踢Sony,意欲后来居上成为游戏界新霸主的意思。而HTC虽然危机重重,但毕竟瘦死的骆驼比马大。那么游戏界的新霸主Valve是怎么跟智能手机界的落寞王者HTC对上眼,并最终牵手共创虚拟现实伟业的呢?

前文提过,其实Valve很早就在跟Oculus接触,而且至今还保持着一定程度上的合作。比如Steam平台上至今还在售卖兼容DK2VR游戏,而SteamVR在2015年11月的更新中特别说明支持0.8版本的Oculus运行时环境和SDK开发工具包。当然Oculus也不会恩将仇报,就在12月初,创始人Palmer Luckey宣布不反对开发者把针对Oculus Rift开发的游戏移植到其它VR设备平台。

于是问题来了,在Valve、Oculus、HTC之间究竟发生过什么,三家之间上演过怎么样的虚拟现实江湖恩怨情仇呢?

其实,面对虚拟现实行业的先行者,最开始Valve和HTC都想选择跟Oculus进行合作。2012年Oculus Rift在Kickstarter上的众筹计划取得巨大成功后,作为游戏界的新领军者,Valve自然第一时间意识到这款设备就是下一代革命性的游戏设备。考虑到Valve和游戏界大神John Carmack之间也颇有渊源(Valve在开发第一款3D游/' target='_blank'>3D戏时曾经从id software购买过雷神之锤的引擎,而这款引擎正是作为id software创始人的John Carmack的得意之作),Oculus和Valve的合作可谓是天作之合。Valve在多个游戏行业会议上对Oculus推崇备至,一切都是那么的美好。

但是2014年初,Facebook横插一脚要收购Oculus的消息不胫而走,让两家良好的合作关系蒙上了一层阴影。

再回头看HTC,显然又是一个被Oculus无情抛弃的受伤者。在2015年的一次演讲中,HTC 的首席内容官和HTC VIVE的创始人Phil Chen讲述了那段旧情。在2012年的时候,HTC也注意到了Oculus Rift这款革命性的产品,然后第一个向Oculus伸出了橄榄枝。当然,Phil并没有透露HTC当时想要的合作是收购还是合作开发。

但是出于种种原因,很可能是Samsung也在这时候寻求合作,或是HTC出的价码太低,总之Oculus无情拒绝了HTC的友情之手。在当时地球上根本就没有第二家具备Oculus实力的公司,HTC也是好一番郁闷,但无计可施。

于是在2014年的Steam开发者大会上,HTC和Valve这两家被Oculus共同拒绝过的公司出于”机缘巧合“走到了一起,决定共同打造一款属于自己的虚拟现实头戴设备。Phil进一步解释说,HTC 和Valve并没有把各自的责任划分的那么清楚。HTC不仅仅是设备的代工生产方,更深度参与了整个研发过程。

两家都非泛泛之辈,在某种特殊情感的激励下打造了一款让世人震惊的新VR头戴设备,不但吸引了众多玩家的眼球,也让Oculus感到了巨大的压力。

那么HTC VIVE究竟是一款怎样的设备呢?从外观上看,HTC VIVE和Oculus Rift似乎并没有太大的差别,但是从细节来看却有着诸多不同。

HTC VIVE的单眼屏幕分辨率是1200x1080,刷新率可以达到每秒90fps,具备110度的视场角。它还在内部集成了陀螺仪、加速计和激光定位传感器。但如果只有这些,那么它充其量只是Oculus Rift的山寨模仿者,和众多中国的VR头盔没啥区别。HTC VIVE相比Oculus Rift最NB的地方在于手柄和自家的Lighthouse追踪系统,通过在房间的对角位置安装两个激光发射器,可以形成一个15x15英尺的矩形区域。玩家可以在这个矩形区域里面随意行走,比起Oculus Rift只能坐在靠椅上相比显然更加人性化,也更加容易形成沉浸感。

HTC VIVE在一次惊艳的亮相之后,很快开始了自己的全球巡演之旅,世界各地的VR粉丝齐聚一堂享受在虚拟世界中遨游的乐趣。

在HTC VIVE的刺激之下,Oculus很快宣布推出了自家的Oculus Touch游戏手柄,并开始私下想办法解决用户位置跟踪的问题。

在内忧外患之中,HTC这次显然是要豪赌一场了。2015年7月29日,HTC宣布斥资千万美元收购美国一家虚拟现实媒体播放器开放商WEVR约15%的股份。2015年9月,前CEO 周永明出任Digital Doman Holdings(香港视觉特效工作室数字王国)的执行董事。

但是困难重重的HTC是否还有足够的资金和实力在VR这个全新的市场中占据先机,还有待观察。远的不说,单说HTC VIVE的发布时间跳票就是一个隐忧。

2015年12月8日,HTC官方宣布将把HTC VIVE的上市时间推迟到2016年4月,而此前宣布的时间则是2015年Q4。当然,HTC还宣布将在2016年的CES上推出下一代VR产品开发者版本,并在2016年初向开发者追加提供7000部VIVE设备,算是对消费者版本跳票的一种弥补。

HTC的CEO王雪红女士表示,“这是个艰难的决定,我们本可以在12月就把Vive送到消费者的手中。但是在和我们的战略合作者Valve进行了一番商议之后,最终决定推迟一个季度发货,这样消费者就能得到一款技术上更先进的产品。”

当然,用户可以在2016年2月底就开始预订,在4月就可以正式体验到Vive的乐趣。

王雪红承认这一决定会让大众非常失望,但是为了让用户获得更好的体验,这样做是值得的。

HTC将Vive看做自己未来的一条主要产品线,而不是一个业余兴趣。

HTC的CFO 张嘉临对此态度非常明确,公司希望非智能手机业务(其中包括Vive虚拟现实头盔)在明年能给公司贡献10%的总收益。考虑到HTC的非智能手机业务这几年乏善可陈,唯一能带来重大希望的或许只有Vive头盔了。

虽然HTC自己对Vive寄予厚望,但华尔街的分析师们并没有这么乐观。

不过既然Vive被HTC视为起死回生的救命稻草,想来他们可能会不惜代价去攻下这块全新的市场。

2016年2月29日晚上11点,HTC宣布正式开启Vive的预订,售价799美元,中国大陆地区的首发价格是6888元。根据HTC官方的说法,在短短10分钟内,HTC Vive的预订量已经突破1.5万台。考虑到每个预订者必须缴纳1500元的订金,所以相信实际的销量跟预订量不会有太大差距。

2016年4月,等待已久的HTC Vive消费版正式发售,而到2016年7月的时候,根据RoadtoVR的报道,HTC Vive在短短三个月的时间内销量已突破10万套。当然,这个销售数据并非由官方公布,而是通过Steam平台统计数据的估计。该平台提供了HTC Vive预装的三款游戏的使用数据,并利用该数据来间接估计头盔的销量。

单纯从用户体验的反馈来看,目前HTC VIVE的口碑远远超过了Oculus Rift,但在2016年开始的VR设备平台之战中,究竟谁能笑到最后,唯有靠时间来见证一切。

2016年8月,Valve又宣布了一项惊人的举措,将Vive头盔最为关键的定位跟踪技术Lighthouse授权给HTC 之外的第三方硬件生产商。而Lighthouse技术正是HTC Vive秒杀Oculus Rift CV1的基础,因为它可以用两个激光定位器来追踪头盔和手柄的位置,从而让玩家可以在真实的空间里自由行走。

这一举措显然会直接影响到HTC和Valve的合作关系。因为在两者的合作中,Lighthouse定位技术和Steam游戏平台由Valve来提供,而HTC则负责硬件的设计与制造。

Valve的这一举动让我想到了当年Google和HTC的合作。同样是一个全新的朝阳领域,HTC同样占尽先机。但最终随着GoogleAndroid系统开源给更多智能手机制造商,而HTC则屡屡错失良机,让三星和国内的众多手机厂商后发制人。

Valve或许想要效仿Google,建立自己在VR技术领域的标准地位。而HTC还是为了卖出更多的硬件设备。两者的联姻看似美好,但却充满了种种不确定性。

附录:HTC和Oculus的合作史

  • 2012年 HTC和Oculus洽谈合作被拒绝
  • 2014年 HTC和Valve在Steam开发者大会上达成合作意向
  • 2015年2月 Valve在GDC游戏开发者大会上宣布Vive的问世
  • 2015年3月 HTC在移动世界大会上展示Vive
  • 2015年7月 HTC宣布千万美元收购WEVR15%的股份
  • 2015年9月 HTC前CEO周永明出任数字王国的执行董事
  • 2015年12月 HTC宣布将于2016年4月正式开售HTC VIVE,并将在2016年1月的CES大展上推出下一代VR产品的开发者版本,并向开发者追加提供7000部开发版Vive。
  • 2015年12月 HTC宣布将在2016年2月开放对HTC Vive的预订
  • 2015年12月 HTC在北京展开盛大的产品发布会,并宣布向开发者开放申请通道
  • 2016年2月 HTC开启Vive的预订,售价6888元(799美元)
  • 2016年4月 HTC Vive开始发货
  • 2016年7月 第三方数据显示HTC Vive的销量已突破10万套
  • 2016年8月 Valve宣布开放HTC Vive上所使用的独门秘笈-Lighthouse定位追踪技术


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